一场“政变”,彻底扭转了“钢铁侠”马斯克的人生

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20 苏宁金融研究院 • 2020-07-11 18:00:39  来源:苏宁金融研究院 E5607G0

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(图片来源:摄图网)

作者|黄大智  来源|苏宁金融研究院(ID:SIF-2015)

在实现人类史上第一枚商业载人火箭发射成功后,“钢铁侠”马斯克又成功的在国内圈了一波粉。

然而,此时马斯克却称:

“请考虑SpaceX的首要任务是研发星际飞船。”

从地面跑的特斯拉,上天的龙飞船,地球外的“星链计划”,宇宙间的星际飞船,甚至是传输思想的“脑机接口”……

看起来“钢铁侠”像是在打造能够到达任意一处的工具。地面、通信、星际、人体……

然而,较少有人知的是埃隆·马斯克也是在线支付领域内一个很重要的角色,但不同于其他领域的成功,其在在线支付领域算是“一败涂地”,甚至因为“政变”而被免除了CEO的位置。

但另一方面,如果没有这一场“政变”,也许就不会有现在的特斯拉、SpaceX,更不会有那句经典的“我要在火星上退休”。

初始

在线支付元年

互联网始于美国,与之相关的创新和服务同样如此。如今我们习以为常的搜索、网上购物、地图导航都起源于美国,在线支付同样不例外。

历史的有趣性在于,很多在我们今天看起来伟大的发明,很有可能是其创始人无意间的产物,或者是某个创意的衍生品,在线支付就是如此。

1998年在美国的斯坦福,正准备创业的马克斯·列夫琴(Max Rafael Levchi)被彼得·蒂尔(Peter Thiel)的一场演讲所打动,在演讲结束后的交流互动中,列夫琴成功的向蒂尔兜售了其创业的想法,两周后两人便开始了合作创业。

首个创业项目是列夫琴作为程序员的擅长方向,关于网络安全的产品,产品允许用户在个人掌上电脑或PDA(Person Digital Assistant,个人数字助理)上存储加密信息。这种理念的产品放在如今个人隐私被严重侵犯的时代或许有市场,但在当时,无疑是没有商业价值的,因为它回答不了“谁需要加密个人设备上的信息,为什么加密以及怎么为公司带来收益”等一系列问题。所以毫无疑问,这个项目死掉了。

但同时,这种信息加密的技术,恰好满足列夫琴另一个关于“数字钱包”的创意,加密能够确保消费者数据隐私保护的安全性,只要再解决数据传输的便利性,消费者便可以不用携带钱包,而是通过个人的数字钱包进行个人对个人的支付了,这就是电子支付的原型。

这种技术其实正好对应了当时美国没有便利的支付方式的痛点。就在这样的情况下,由信心(Confidence)和无极限(Infinity)组成的康菲尼迪(Confinity)公司成立了,公司位于加利福尼亚州帕洛阿图市大学路394号。彼时,就在同一个地址、同一幢楼,康菲尼迪的隔壁,还有另一家传奇公司诞生,后面将会提到。

初创的康菲尼迪集中在支付业务上,标志性支付产品则是后期的“PayPal(贝宝)”,蒂尔任CEO,列夫琴任CTO,并各自拉来了朋友、同学、同事,组建了公司人才的班底。依靠出色的创意,康菲尼迪在1999年7月成功拿到了300万美元的风投基金,并在现场通过个人掌上电脑成功演示了“巴克斯转账”,即通过PalmPilot(一种个人掌上电脑)转账300万美元给康菲尼迪。

3个月之后,康菲尼迪推出了通过电子邮件转账的产品——PayPal(Pay Your Pal,给你的小伙伴们转账),里程碑式的电子支付产品面世。

同时,PayPal创新推出了一种获取新客户的方式,即新注册并绑卡用户获取10美元奖励,邀请新用户注册再给予10美元奖励。这种病毒式传播的营销方式影响至今,成为每一个互联网企业获取新用户的标配。

便捷的支付方式、注册新户的奖励等因素使PayPal的用户量快速增长。

但是,互联网的创新极易模仿,PayPal的成功很快引来了众多参与者进入这个行业。

井喷

百舸争流

其实就在康菲尼迪成立时,隔壁刚刚卖了第一家创业公司、获得2200万美元的埃隆·马斯克,也在同一时期创立了X.com。

从宾夕法尼亚大学弃学的马斯克,本来想在互联网领域创立一个举足轻重的品牌,却没曾想在自己创立的Zip2先后经历失去控制权,被罢免失去CEO岗位,并在可以进一步发展前被卖掉,因此虽然从这笔交易中分到了2200万美元,马斯克仍然认为Zip2是个失败品。因为在他看来,Zip2这种只能给报纸、媒体做做软件的小角色,对人类影响太微不足道了。

在买了当时最贵的跑车——迈凯伦F1,短暂的休息后,马斯克马不停蹄地开始了第二次创业,这次他要“创造一些有长远价值和影响力的东西”。

在银行的实习经历让他看到了银行和传统金融的低效,因此他要创建一个服务齐全的网络金融服务公司,颠覆传统金融的模式。这其实与“银行不改变,我们就改变银行”有异曲同工之妙,所以从这方面来说,国内早期的互联网创新,其实是在走美国的老路。

在这样的理念下,马斯克注资1200万美元成立了X.com,并推出“网上银行”这一全新概念,并在公司成立后迁至正式办公地点帕洛阿图市大学路394号,也就是康菲尼迪的隔壁,且两家公司共享公共空间。随后不久,康菲尼迪搬走,X.com扩展到二者之前的整个办公区。其实,这也恰好吻合了不久之后X.com对于康菲尼迪的吸收合并。

X代表未知,一切皆有可能,也显露了马斯克对于这家二次创业公司寄予厚望。X.com的目标是成为一站式理财和投资服务的平台,可以集成消费者和企业的金融服务,能提供账户、支付、保险、贷款、债券、投资理财等一切服务。一旦成功,便真的是对传统银行的颠覆。

到1999年11月,PayPal发布邮件支付的一个月后,X.com同样上线了邮件支付产品,也同样将其列为重点产品。

对于有识之士而言,他们都能看到以PayPal为代表的电子支付的划时代意义,因此也不可避免的在这个领域涌现了大量的竞争对手。

PayMe首创了支付账单和团体支付,让聚餐的AA制更加便利;X.com以其独特的金融服务胜出;雅虎直接支付则背靠当时的全球第一大门户网站Yahoo!;Billpoint则同时拥有全球第一大在线拍卖平台eBay和富国银行的支持;eMoneyMail则是芝加哥第一银行的创新产品;其他还包括PayPlace、gMoney等一系列初创公司。

在当时,电子支付服务差不多是最火热的创业赛道,说是百舸争流也不过分。

但即便如此,在所有的电子支付公司中,PayPal和X.com仍然是最大的两家,PayPal依靠先发优势,赢得了eBay上多数卖家的支持(商家可以自由选择支付方式,平台很难强制)。X.com依靠比PayPal更大的新客补贴和独有的金融服务,位于PayPal之后。

历史总是惊人的相似,同一时期两家最大的在线支付机构,PayPal因为要解决用户隐私保护的问题而进一步开发了在线支付,马斯克则因为洞察到在线支付的商机而放弃了建立网上银行。相同的是,它们都取得了巨大的成功,并因此改变了世界。

合并

 X-PayPal时代

到了2000年2月,在线支付领域的竞争显得越发白热化,PayPal用户超过10万,2个月后便达到100万,但每月要烧掉上千万美元。X.com则更甚,不仅在促销上花费几百万美元,黑客带来的欺诈损失也高达数百万美元。两家公司在用户、交易额、营销成本上都基本相似,市场份额虽有差距,但并不明显。

这种激烈的竞争和烧钱换市场的模式,因为互联网泡沫的到来而暂时停止。用彼得·蒂尔的话说:

“对技术泡沫破裂的恐惧强过对竞争对手的害怕,因为大家都意识到金融市场的崩溃可以把还在争斗的双方瞬间毁灭的尸骨无存”。

如果不能战胜对手,那就和他合作,X.com和PayPal选择了强强联合。2000年3月,X.com和康菲尼迪握手言和,两家合并,各自占股50%。康菲尼迪有市场中最好的产品PayPal,但缺少持续的资金,X.com则不差钱,老板有钱,还同时销售成熟的理财产品。

虽然两家股份相同,但显然有钱的才是大爷,合并后的公司成为了X.com。品牌则成为了X-PayPal,马斯克任董事长,原X.com公司CEO比尔·哈里斯升任新公司CEO。

互联网行业的有趣性往往在于老大和老二如果火拼了,老三会成为赢家。现在老大和老二合并了,自然没有老三存在的空间了。而当时的老三便是eBay自己扶植的Billpoint,在X.com和PayPal的合力下,即便是eBay拉上了富国银行和Visa,并通过大量的商家使用补贴,Billpoint的劣势也没有挽回多少。究其原因,支付是一个典型的具有先发优势的行业,卖家和消费者一旦熟悉后,转换成本极高,单纯的补贴商家或许短时间可以提高使用率,一旦补贴结束,在消费者的力量下,又会快速回复原状。

当然,合并后的X-PayPal也绝非一路坦途,外部面临着Billpoint的威胁,新公司内部高层同样剑拔弩张。PayPal创始人彼得·蒂尔、X.com创始人马斯克、职业经理人比尔·哈里斯“三巨头”之间则有着不可调和的矛盾。马斯克以敞篷跑车中怀抱娇艳女友的花花公子形象知名;哈里践行着一个职业经理人的老油条准则;蒂尔促成了1亿美元的融资,虽然对公司发展陷入困境十分担忧,但无奈有心无力。

结果,最先出局的是最负责任的,蒂尔首先递交辞呈,意识到不妙的马斯克召开了紧急董事会,罢免了6个月前由其委任的CEO哈里斯。马斯克本人卸任董事长,担任CEO,董事长职位则让给了蒂尔。

显然,在先后经历从Zip2和X.com的CEO岗位上被踢走后,马斯克成熟了很多,所以这一番操作就显得高明了很多。持有新公司X.com最多的个人股份,兼任CEO,这次看起来他可以在新岗位持久胜任。

但这仅仅是开始。

X.com进入马斯克时代后,在同时期,电子支付几乎没有了对手,业务领域也逐渐拓展到B2B业务、P2P业务(个人对个人的转账支付),然而,交易规模指数级增长的另一面,欺诈交易和各类负面消息也铺天盖地而来。

而在公司内部,X.com原有团队与原PayPal团队始终没有真正的融合。技术上,两个工程师团队存在截然不同的信仰,喜欢Windows的马斯克和使用Unix的PayPal技术团队之间的技术信仰矛盾,几乎不可调和。这就像网络上的段子一样:

程序员之间可以因为“什么才是最好的语言”而进行一场决斗。

这导致了X.com面临的技术问题日益恶化,无法满足客户爆炸式增长的需要。其网站几乎每周崩溃一次。同时,两者的数据库也并未合并,独立服务,完全没有发挥出二者互补的优势。

另一方面,年少成名的马斯克那自负的性格导致两个公司企业文化的合并极其艰难。例如在品牌形象的打造上,他执着地将“X”这一和潜在色情沾边的品牌字母附加在一切上,包含X-PayPal这一明星产品、文化衫、网站等,试图“X”打造成为包罗万象的品牌。然而,对于那些了解红灯区中“X”意义的成年人来说,“X”无论是和好用的支付服务,还是和便捷的金融,都毫无瓜葛,他们只能据此第一个联想到那些潜在的色情信息。

不断的冲突矛盾之下,X.com爆发了硅谷公司“政变”史上臭名昭著的“PayPal之战”。

出局

传奇的开始

2000年9月,马斯克和贾斯汀结婚的九个月后,二人终于找到时间共度蜜月。本来计划公私兼顾,一方面进行再一轮募资,同时也在悉尼看完27届夏季奥运会后结束二人的蜜月之旅。

然而不曾想,战略部门发起的一项针对PayPal和X.com的品牌调查中,随机发放的调查又恰好选中了度假中的马斯克。结果显示,数千个用户都对PayPal的接受度更高,而对于X始终将其和色情联系到一起。

愤怒的马斯克直接下令责任人关闭这个在线调查。这引起了原PayPal团队的极大反弹,原PayPal副总裁萨克斯携数名高管联合情愿,召开董事会罢免CEO马斯克,并以联合请愿书的方式,让一众高管完成了“政变”中的站队。

就这样,当马斯克、贾斯汀夫妇登上飞机后,原PayPal高管团队发起了对于马斯克的弹劾。刚刚落地的马斯克发现可能“又一次被罢免CEO”迅速返回,然而大势已去,最终这场“政变”以马斯克辞职转任董事会顾问、CEO空缺、董事长蒂尔临时接任结束。

“政变”后的去马斯克时代,重新全面聚焦支付业务。放弃了网上银行业务、广泛的理财业务,放弃X.com品牌,重新使用PayPal品牌形象,并在数月后将公司改名为“PayPal”,5个月后,董事长蒂尔兼任永久CEO,一年后,PayPal在蒂尔的领导下,注册用户突破1200万。

2002年2月,911事件过后首家提交IPO的公司——PayPal成功上市,首个交易日,市值8亿美元。

上市之后的5个月,eBay宣布以15亿美元收购拥有1.1亿用户的PayPal,并以0.39股eBay换1股PayPal进行兑付,在这场交易中,最大的个人股东马斯克收获3.28亿美元,成为硅谷的明星创业者,也正是这笔钱,让马斯克开启了下一次的冒险。

关于马斯克再后来的故事,则广为人知,630万美元投资特斯拉,将“X”的品牌形象延续到太空探索技术公司(SpaceX)。

可以说,如果没有2000年9月的那场“PayPal政变”,执着于CEO职位的马斯克或许不会有后来的投资,以及新一轮的大冒险——私人火箭发射计划,也或许就不会有千亿美元市值的特斯拉、龙飞船……

但是,换言之,“政变”中输掉了CEO的职位,却在后来收获了3.28亿美元,谁又能将其定义为“政变”中的输家呢?

参考书目:

1、郎为民著,《埃隆·马斯克:颠覆,岂止于特斯拉》,化学工业出版社,2016;

2、埃里克·杰克逊著,徐彬、王晓译,《支付战争:互联网金融创世纪》,中信出版社,2015;

3、亚当·杰佛逊著,奕均译,《在火星上退休:埃隆·马斯克传》,上海人民出版社,2015

4、彼得·蒂尔著,高玉芳著,《从0到1:开启商业与未来的秘密》,中信出版社,2015;

编者按:本文由公众号“苏宁金融研究院”原创,作者为苏宁金融研究院研究员黄大智

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